BnF – Le fonds du cabinet d’architecture Robert de Cotte

Conservé au département des Estampes et de la photographie de la BnF, le fonds d’architecture dit « Robert de Cotte » est entré à la Bibliothèque royale en 1811. Il regroupe environ 3 000 plans et dessins documentant 430 édifices français et étrangers. Entièrement numérisé et accessible sur Gallica, ce fonds auparavant dispersé dans plusieurs volumes a été réuni et recoté, et ses notices sont actuellement en voie d’être corrigées et enrichies dans le cadre du projet VERSPERA. Ces diverses opérations nous donnent l’occasion de présenter celui qui fut l’architecte de Louis XIV et intendant des bâtiments du Roi.

Plan du château de Versailles, dessin, Agence Robert de Cotte, 1685

Plan du château de Versailles, dessin, Agence Robert de Cotte, 1685.

Né en 1656 à Paris, Robert de Cotte est issu d’une famille d’architectes, au nombre desquels on compte son grand-père, Fremin de Cotte, et son père, Charles de Cotte, au même titre que son fils après lui, Jules-Robert de Cotte. Il est admis en 1699 à l’académie d’architecture. Beau-frère de Jules Hardouin-Mansart, il fait ses débuts d’architecte sous la férule de celui-ci, et, à sa mort, reprend bon nombre de ses projets pour le roi Louis XIV, ce qui explique la présence de nombreux dessins de l’agence Mansart dans le fonds. En témoigne notamment un dessin du maître-autel de Notre-Dame de Paris, projet de Mansart remanié, à la mort de ce dernier, par l’agence Robert de Cotte. Il est décrit en ces termes par Dezallier d’Argenville :

« Isolé et placé presque au centre du rond-point du sanctuaire, il est construit de marbre d’Egypte et taillé en forme de tombeau antique. Deux anges adorateurs se voient de chaque côté sur des enroulements. Les arcades dont est formé le rond-point sont incrustées de marbre, et séparées par des pilastres chargés de trophées. Les deux chapelles qui accompagnent la grille du chœur sont également du dessin de De Cotte ».

Paris, cathédrale Notre-Dame : élévation dudit coffre d'autel, dessin par Antoine François Vassé, Cabinet Robert de Cotte, 1712].

Paris, cathédrale Notre-Dame : élévation dudit coffre d’autel, dessin par Antoine François Vassé, Cabinet Robert de Cotte, 1712].

En France, le Cabinet Robert de Cotte contribua à l’édification ou à la modification du palais du Trianon, du château de Versailles, du dôme des Invalides ; l’hôtel de la Vrillière, acheté en 1713 par le comte de Toulouse, fut l’objet de ses embellissements ; l‘hôtel de la princesse de Conti rue de Bourbon lui est également dû. N’oublions pas, dans ces quelques exemples, le palais Bourbon, le palais du Luxembourg, l’hôtel de Rohan-Strasbourg, le château d’eau du Palais royal,, le château de Marly-le-Roi, le palais épiscopal de Verdun, le château de Frescaty, l’abbaye de Saint-Germain-des-Prés, l’hôtel d’Estrées, l’église Saint-Roch, et bien d’autres encore… On compte, associés à ces différents projets, de très grands dessinateurs, parmi lesquels Sébastien Slodtz et Gilles-Marie Oppenort.

Paris, église Saint-Jacques-de-la-Boucherie : profil du maître-autel, dessin par Gilles-Marie Oppenort, 1710.

Paris, église Saint-Jacques-de-la-Boucherie : profil du maître-autel, dessin par Gilles-Marie Oppenort, 1710.

L’électeur de Cologne, celui de Bavière, le comte de Hanau, l’évêque de Wurtzbourg, et plusieurs autres princes étrangers chargèrent aussi Robert de Cotte de la construction de châteaux et édifices divers. Le fonds de l’Agence Robert de Cotte, incontournable pour l’appréhension de l’histoire de l’architecture dans l’Europe des XVIIe et XVIIIe siècles, recèle donc de très beaux dessins de bâtiments italiens (Venaria Reale, Académie de France à Rome…), allemands (Palais du Buen Retiro de Bonn, château de Schleissheim…), espagnols (Buen Retiro de Madrid, Alcazar…).

Laissons à Dezallier d’Argenville ces quelques mots en guise de conclusion :

« De Cotte mourut à Passy en 1735 dans la soixante-dix-neuvième année de son âge. Il était doué d’une imagination facile, vive et réglée par un jugement fin et un travail assidu. Des mœurs simples, un extérieur modeste, un caractère obligeant et vertueux relevaient le prix de ses talents. On trouve dans ses ouvrages l’élégance jointe à l’exactitude des règles dont les anciens nous ont laissé des modèles. Il les a surpassés dans l’application des ornements et dans les dispositions heureuses, sans lesquelles les édifices manquent d’agrément et de commodité ».

Pour davantage d’informations sur le fonds Robert de Cotte, nous vous invitons à consulter l’Inventaire des dessins par François Fossier et l’Inventaire des papiers manuscrits du cabinet de Robert de Cotte par Pierre Marcel.

Texte : Jude Talbot, Bibliothèque nationale de France, Département des Estampes et de la Photographie